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Cartoons' Liberties
Le Monde Editorial/February 2, 2006

Twelve drawings published Sept. 30, 2005, by the Danish daily Jyllands-Posten, headlined “The 12 faces of Muhammad,” are provoking emotional reactions among Muslims and the ire of Arab nations. One of these caricatures depicts the dead of the prophet surmounted by a turban in the shape of a bomb. Dalil Boubaker, who chairs the French Council of Muslim Worship, sees a new sign of “Islamophobia toward Muslims and their religion.”

Without taking on the scope of the Salman Rushdie affair, who, in 1988, was the object of a fatwa condemning him to death for his interpretation of the Quran (in “The Satanic Verses”), the controversy is escalating, and several Arab nations have asked Denmark – in vain, fortunately – “to firmly sanction” the cartoonists. Beyond the unjust and injurious confusion of Islam and terrorism implicit in some of the drawings, it is the prohibition of the actual representation of Muhammad that’s in question. For Islam, any likeness of the prophet tends toward idolatry. Transgressing this taboo is blasphemy.

In secular democracies, which have fully ratified the universal Declaration of Human Rights, the only binding principle is that freedom of expression within the bounds of those rights. For France , it’s all clearly stated in the first article of the Constitution: “ France is a Republic indivisible, secular, democratic and social. It ensures all citizens’ equality before the law regardless of origin, race or religion. It respects all beliefs.” Religious commandments and prohibitions can therefore not be above the republic’s laws, where they’d risk even worse violations and inquisitions.

Religions are systems of thoughts, constructs of the mind, beliefs that warrant respect but that can be freely analyzed, criticized, even turned to ridicule. The same goes for political ideologies. Republican secularism presumes tolerance and religious neutrality. It is thus necessary to distinguish between religions and people who practice them. The faithful must be protected from any discrimination and abuse related to their religious membership. As with racism, anti-Semitism, sexism and homophobia, freedom of expression finds its limits established by law and justice. Thus in 2005, an ad for a clothes designer depicting twelve woman and a man in erotic poses based on Leonadro Da Vinci's "Last Supper" were found offensive to Christians [by a court in Milan] and banned from displa [in Milan only; the ads appeared in billboards and in magazines in Paris and New York and elsewhere.]

A Muslim may be shocked by a drawing of Muhammad, especially a malevolent drawing. But a democracy couldn’t appoint an opinion police without tripping the rights of man.

Translated, from the French, by Candide's Notebooks.


The original editorial:

Caricatures libres
LE MONDE


Douze dessins publiés, le 30 septembre 2005, par le quotidien danois Jyllands-Posten, sous le titre "Les 12 visages de Mahomet", provoquent l'émotion de musulmans et l'ire de pays arabes. L'une de ces caricatures représente la tête du Prophète surmontée d'un turban en forme de bombe. Dalil Boubakeur, qui préside le Conseil français du culte musulman (CFCM), y voit un nouveau signe d'"islamophobie envers les musulmans et leur religion". Sans prendre les proportions de l'affaire Rushdie, l'écrivain qui avait été, en 1988, l'objet d'une fatwa le condamnant à mort pour son interprétation du Coran, la polémique enfle, et des pays arabes ont demandé au Danemark — heureusement en vain — de "sanctionner fermement" les caricaturistes.

 

Au-delà de l'amalgame, injuste et blessant, entre l'islam et le terrorisme, présent dans quelques dessins, c'est l'interdit de la représentation de Mahomet qui est en cause. Pour l'islam, toute effigie du Prophète relève de l'idolâtrie, et transgresser ce tabou est un blasphème. Dans les démocraties laïques, qui ont pleinement ratifié la Déclaration universelle des droits de l'homme, le seul principe qui vaille est celui de la liberté d'expression dans le respect du droit.

Pour la France, tout est dit dans l'article premier de la Constitution : "La France est une République indivisible, laïque, démocratique et sociale. Elle assure l'égalité devant la loi de tous les citoyens sans distinction d'origine, de race ou de religion. Elle respecte toutes les croyances." Les commandements et interdits religieux ne sauraient donc se situer au-dessus des lois républicaines, au risque des pires déviations et inquisitions.

Les religions sont des systèmes de pensée, des constructions de l'esprit, des croyances qui sont respectables mais qui peuvent être librement analysées, critiquées, voire tournées en ridicule. Il en est de même des idéologies politiques. La laïcité républicaine suppose neutralité religieuse et tolérance. Il est donc nécessaire de distinguer les religions et les personnes qui les pratiquent. Celles-ci doivent être protégées contre toute discrimination et contre tout propos injurieux fondé sur l'appartenance religieuse.

Comme pour le racisme, l'antisémitisme, le sexisme et l'homophobie, la liberté d'expression trouve ici ses limites : celles fixées par la loi et par la justice. Ainsi, en 2005, une publicité pour une marque de vêtements, où douze femmes et un homme figuraient dans des poses érotiques la Cène de Léonard de Vinci, avait été blessante pour les chrétiens et interdite d'affichage par les tribunaux.

Un musulman peut être choqué par un dessin, surtout malveillant, de Mahomet. Mais une démocratie ne saurait instaurer une police de l'opinion, sauf à fouler aux pieds les droits de l'homme.

http://www.lemonde.fr/web/imprimer_element/0,40-0,50-737156,0.html

 


 

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